La Piazza dei Cavalieri di Malta nasconde un’affascinante leggenda: è quella secondo cui tutto il colle dell’Aventino non sarebbe altro, in realtà, che un’immensa nave simbolica, sacra ai Cavalieri Templari, che quando verrà il momento salperà diretta verso la Terra Santa.
Il Piranesi, da sempre ammiratore dell’Ordine del Tempio, ben conosceva la leggenda, e nella sua opera di ristrutturazione del colle inserì tutta una serie di riferimenti, strutture e simbolismi che richiamano più o meno apertamente anche questa leggenda.
La nave è idealmente ancorata al porto fluviale di Ripa, sul Tevere, sull’ideale molo costituito dai resti del Ponte Sublicio. La parte meridionale del colle, che si adagia sulle rive del Tevere con una forma a “V”, sarebbe la prua di questo veliero. L’intera piazza circondata da mura ne costituisce il castello, mentre gli obelischi alternati alle lastre marmoree simboleggiano gli alberi e le vele. Il portale della Villa dei Cavalieri costituisce l’entrata al cassero, mentre gli intricati giardini a labirinto che vi sono dietro rappresentano le funi e il sartiame della nave. A questo punto, visto che tutta l’area è interessata anche da un vasto sistema di gallerie e cavità ipogee (vedi i sotterranei di Santa Prisca, dove si trova il mitreo, o quelli di Santa Sabina), non è difficile immaginare questo insieme come stiva della nave, e ci si chiede, naturalmente, quale tesoro esso possa conservare…
Vi è stato chi, in passato, ha preso in seria considerazione questa ipotesi, dichiarando che una parte del leggendario e perduto tesoro templare fosse nascosto in questa zona, sotto la Chiesa di Santa Prisca. Nessuno ha mai creduto seriamente a questa leggenda… tuttavia, qualche tempo dopo, i sotterranei della chiesa, nei quali si trova un antico mitreo romano, ed uno dei meglio conservati di Roma, sono stati chiusi al pubblico per urgenti lavori di restauro, resi necessari da un’inopportuna infiltrazione d’acqua.

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